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比格罗其人

 

罗伯特'''汤姆斯'比格罗(Robert Thomas Bigelow)今年61岁,是一个土生土长的拉斯维加斯人。他进军太空的故事其实可以追溯到1947年。那一年,他的祖父母驾车经过拉斯维加斯附近一个沙漠时,突然看到一个红色不明飞行物冲向他们的汽车,然后猛地转向并消失了。八九岁时,比格罗知道了这件事。这给他留下了很深的印象,探索太空奥秘从此成为他一生的梦想。

 

虽然在15岁时就发誓要投身太空探索,但比格罗长大后所做的事和太空毫无关系。可能是受了当房地产经纪商的父亲的影响,比格罗在大学读的是商业管理。他1967年从亚利桑那大学毕业,随后便投身于旅馆业。当时拉斯维加斯正值扩张期。比格罗想,工作在这座城市的很多人都是来去匆匆的短期打工者,为什么不开一间廉价的、带厨房的、按周收费的旅馆呢?他成功了,从此便一发不收。1988年,他创建“美国廉价套间”(Budget Suite of America)连锁旅馆。从1997年开始,他开始向其他州扩展。到1999年,他的旅馆已经拥有14000多间客房(大部分在拉斯维加斯),年盈利近4000万美元。除此之外,比格罗还投身房地产和金融业。他的资产在1999年时就达到了15亿美元以

  2007年伊始,大家的注意力都被反卫试验这条轰动新闻所吸引,其实期间发布的几条中国航天新闻也挺有意思。中国研发“伴随卫星”就属于这样一条新闻。这条新闻极短,关键句子如下:“目前上海有关部门正参与研制这种伴随卫星,今后有望伴随我国的航天飞船一起升空,用于对飞船运行情况和航天员出舱活动进行近距离的观测”。这是怎样的一种卫星?它如何观察飞船和航天员?新闻中没有谈到。
  那么我只好来猜想一下了。从上面的文字看,这个卫星应该是从飞船释放,可以由人控制,能在一定距离上对飞船进行拍摄的微卫星。它应该装备摄像头,画面可以实时传送到母船。只有美国研制过同类卫星。所以看一下美国的卫星就能对我们的“伴随卫星”做一个大致的估计。美国从90年代起研制这种“伴随卫星”,目的是对空间站和航天飞机进行外部检查。1997年11月,一颗名为“AERCam”的原型卫星在哥伦比亚号航天飞机的飞行中进行了首次试验。它是一个直径14英寸,质量35磅的球体,外部覆盖柔性材料(防止碰撞造成航天器损害),上面有两个电视摄像头、12个冷气体(氮气)推力器、两根供宇航员捕捉的带子、天线、一个射灯和六个闪烁的发光二极管,内部则有锂电池、氮气
  偶尔在网上看到一张照片,显示一位宇航员在国际空间站内,对着一排显示屏在操作什么。这些屏幕上无一不显示着Google醒目的标志。当然,这仅仅是一张PS的图片,但也反映了人们对Google和NASA未来可能合作的无限想象。
  Google和NASA合作早已不是新闻了。2005年底,双方就签署了一个广泛合作的备忘录。其中提到了大规模数据管理、大型分布计算、生物/资讯/纳米聚集(Bio-info-nano convergence)、航天创业等领域。当时还透露Google将在NASA的Ames中心内修建一座9万多平米的研究中心。一年后的2006年底,双方宣布了更为具体的计划。NASA数十年来积累的数据,包括从阿波罗时代拍摄的月球照片到现在不断在发回地球的火星照片,以及这些星球的三维地图,将会整合起来,以一种极为易用的方式呈现在全球网民面前。互联网用户将可能在Google和NASA的网站上进行虚拟的太空旅行,例如驾月球车驰骋月面、从空中穿越火星大峡谷,等等。他们还计划提供接近实时的全球卫星云图、实时跟踪国际站和航天飞机的飞行等公众服务。其实,NASA网站上现在已经有大量信息,如火星车发回的所有原始图像。但普通网民并不知道如何去找到并读懂它们。所以,NASA的海量数据能够呈现给公
  2007年伊始,“新太空”领域最热闹的一件事,就是亚马逊网站创始人Jeff Bezos于新年第二天在他的“蓝色起源”航天公司网站上公布了去年11月13日他的火箭首次试飞的照片和录像(相关消息请见我的旧文“亚马逊老板的秘密火箭计划”)。该网页透露,这个命名为“哥达德”(火箭先驱)的火箭点火后飞到了285英尺(87米)的高度,然后安全降落。照片和录像显示,试飞非常顺利。然而,对计划的详情,对火箭的设计和参数,依然只字未提。相反,新发布的信息给人带来的是更多的疑惑和谜团。看来Bezos想继续保持神秘。
  看到这个火箭的首批照片,我的第一个反应是吃惊,惊叹于它巨大的身躯。我想很多人一定也是这样。估计它的底部直径至少为5米(有人还估计为7米)。第一个试验原型就采用如此巨大的尺寸,这不符合常理。为什么要这样?是为了减少试验步骤以节省资金?还是仅仅为了显示他的有钱?在“哥达德”的箭体上,印着一个晦涩的logo,写着“Gradatim Ferociter”,似乎是拉丁文。网上有人翻出它的意思是“充满精神,一步一步走”,这就是科学精神。我想,Bezos和蓝色起源的
(2007-01-01 21:59)
  2007年注定将会成为中国航天值得记忆的一年。因为,这一年中重头戏不少。
  最引人注目的当然是“嫦娥一号”。4月18日左右,中国的第一个月球探测器“嫦娥一号”将在西昌发射。在中国发射第一颗卫星37年后,我们终于开始了月球探测。虽然和中国同时加入太空俱乐部的日本早在1990年就有了探月卫星,但能抢在印度前成为第5个进行月球探索的国家,还是值得激动的。人们可能会担心它会不会重蹈“鑫诺二号”的覆辙,毕竟月球探索所需要的复杂变轨和远距离通信对中国来说是第一次,风险无疑是存在的。不过嫦娥一号用的是成熟的东方红三号平台,我们有理由对它抱有信心。探月是民用项目。如果不出意外,到时应该会有全程电视直播。热切期待那一天。
  第二件大事,北斗二代的建设将拉开序幕。整个星座35颗星中的首两颗将在年初发射。报道没有提它们是静止还是高轨卫星。也许静止星的可能更大,因为北斗一代的两颗星已经发射六年半,寿命快到了。首发静止星既可以替代一代星以保持业务的连续性,也能同时进行二代技术的试验。当然,也不排除一上来就发射高轨星进行系统组网试验的可能。昨天看到报道,西昌3号工位改建完成,具备了同时进行两枚
(2006-12-30 14:38)
  2006年就要过去了。这一年,对中国航天可谓喜忧参半。有重大突破,也有惨痛失败。有令人鼓舞的计划公布,也有未能实现的预期发射。全年航天发射频率达到6次。如果在90年代这就是个大年,但现在只能算是个平年。让我们回顾一下吧。
  4月27日,中国航天以“遥感一号”的成功发射实现了开门红。虽然官方对这颗星的详情没有任何报道,但地球人都知道这是中国的第一颗雷达卫星。在十多年的奋斗和期盼后,梦想终于成真。从此,中国有了全天候对地观察能力。毋庸讳言它对中国国家安全的重要意义。9月9日,实践八号返回式卫星(又叫种子卫星)发射成功。它的返回舱在24日成功返回地面。这是一颗承上启下的卫星。它的真正意义不在于它是第一颗专用育种卫星(要知道太空育种至今仍充满争议),而是它的轨道舱被首次设计为一个留轨运行的微重力试验平台。由于传输式遥感卫星的发展,中国的返回式卫星已经完成对地观察的使命,未来将作为微重力试验平台继续发挥作用。9月13,长三甲将中星22A通信卫星送入静止轨道。这是2000年发射的中星22的替换星,也是东三平台的第8颗星。东三最早的几颗星,包括中星6号、中星22和两颗北斗都工作了六年以上,接近了八年的设计
  十年前的1996年,俄罗斯发射了“自然”舱,终于完成了“和平号”空间站的建造。此后,俄罗斯的载人航天计划和国际空间站计划完全捆绑到了一起。在极其困难的资金条件和美国的政治压力下,俄罗斯为国际空间站建造和发射了“曙光”、“星辰”、“码头”三个舱段,启动了国际空间站的建造和长期载人运行。同时,为国际空间站的美欧大个子宇航员开发了联盟飞船的改型TMA。在哥伦比亚失事后,俄罗斯承担了空间站全部的人员和货物运输任务,保持了每年两艘联盟飞船和六艘进步货运飞船的发射频率。还有值得一提的是,它将四名太空游客送入了轨道,开创了商业航天的新篇章。但这个成绩和苏联时代根本无法相提并论。以俄罗斯目前的政治地位和经济实力,也只能算及格。它只是避免了俄罗斯曾经辉煌的载人航天不再继续衰落下去,却几乎看不到进步。对国际空间站话语权的缺失、空间站俄罗斯段的不断缩水、“快帆”计划的挫折,都反映了这个现实。
  不过,在骄傲的俄罗斯人心中,重振航天大国雄风的梦想从来没有消失过。根据能源公司(原科罗廖夫的第一设计局)今年公布的计划,俄罗斯将分步实现其宏伟的载人航天远景计划。从现在到2010年,首要任务是开发新一代的
(2006-12-20 22:41)
  不久前,我以“民间航天大使”的身份应邀参加了德国“航天日”活动。在正式活动开始前,组委会安排所有嘉宾参观了纳粹德国V-2导弹研制基地,也就是大名鼎鼎的佩内明德。这次期望之外的旅行给我留下了深刻的印象。
  佩内明德位于德国东北角一个半岛的最北端,面向波罗的海,离柏林约200公里。汽车行驶几个小时后,树林后出现了大海,陪同的德国宇航学会官员告诉我,佩内明德就要到了。没多久,我们就驶入了一片空旷的场地,空地后面有一些旧建筑。下车一眼望到的,就是一枚竖立的V-2导弹。这是一枚战后遗留的V-2(A-4),被按照1942年第一枚V-2的样子重新进行了涂装。旁边,还陈列着一枚V-1巡航导弹,以及前东德军队的一些苏制战术导弹。后面的建筑,是佩内明德基地原来研制V-2的设施,也就是世界上第一枚实用化火箭诞生的地方。这个地方已经整个改建成了一个博物馆。参观了室外陈列的导弹,一行人进入了旧建筑中最大的一栋楼。原来的发电厂现在已经是室内陈列馆。不过,展出的多为文字、照片、模型和复制品,实物并不多。我记得有一个V-2发动机和一个回收的头锥。整个基地,除了我们之外看不到一个游客,虽然这里也算是一个旅游景点。
  据来自中科院高能所的消息,2006年11月30日至12月2日,中意双边空间天文会谈在北京举行,主要议题是双方在硬X射线调制望远镜(HXMT)项目和Simbol-X卫星项目上的合作。最后签署的会议纪要确定了合作意向:意大利为HXMT提供卫星平台、贡献偏振X射线望远镜、提供地面站接收数据并协助建立数据和用户支持中心等;中国为Simbol-X提供发射、研制焦平面探测器等有效载荷。
  这是HXMT的又一个利好消息。HXMT项目建议提出于90年代初。由于成像方法的创新,它将成为世界最高灵敏度和空间分辨率的硬X成像望远镜,并且还具有研究黑洞快速光变的独特能力。从2000年以来,HXMT的预研工作已经取得一系列成果,现已完成有效载荷系统地面样机研制,成功地进行了气球飞行检验。2005年9月7日,国防科工委宣布选择空间硬X射线调制望远镜HXMT为我国“十一五”期间自主研制和发射的空间科学卫星项目,全面布署工程立项。中科院高能所和清华大学负责有效载荷研制和地面应用系统相关研究。现在引入国际合作,更为这个项目加大了砝码。按计划HXMT将于2010年发射上天。到时,HXMT将成为我国第一个自主研制的天文卫星。
  中国天文卫星的研制已经经历了漫长曲折
  2007年印度航天要做好几件大事。第一件大事是计划于下月10-15日间发射的SRE(Space-capsule Recovery Experiment)返回式卫星。这颗610公斤重的卫星将用一枚PSLV发射升空。它将在625公里高的圆轨道上运行数天后再入大气层,在班加罗尔以东的孟加拉湾海面上回收。和SRE一起发射的,还有一颗印度遥感卫星和一颗56公斤的印尼小卫星。作为印度的第一颗返回式卫星,SRE将验证离轨再入、高超音速气动控制、防热系统、降落伞回收、海面回收、以及相关的通信测控系统等一系列新技术。如果成功,印度将成为继前苏联(俄罗斯)、美国、中国、日本之后第五个掌握返回式卫星技术的国家(欧洲仅进行过亚轨道回收)。它的成败也将成为影响印度载人航天计划最后决策的关键因素。
  印度航天明年的第二件大事是装备国产低温发动机的GSLV火箭的试飞。到目前为止,GSLV上面级一直是使用俄罗斯发动机的。和SRE一样,印度低温发动机也是在世人目光中经历了漫长研制过程的一个重要项目。这个发动机前不久已经试车成功。在今年7月GSLV发射失败的阴影下,明年的发射更为令人瞩目。虽然只有7吨推力,也没有使用先进的分级燃烧技术,但毕竟这是世界上第六个研制氢氧发动机的国
  

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