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陈蓝
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X-37B:第一种小型航天飞机

(2006-11-20 19:23:16)
  美国空军宣布2008年将用“宇宙神5”将X-37B(小型无人航天飞机)送入轨道。这将是18年来第一种新的有翼航天器的轨道试飞(上一次是1988年的前苏联暴风雪号航天飞机)。在航天飞机行将退役、NASA退回到一次性火箭和飞船、俄罗斯取消“快帆”项目的时候,X-37的重出江湖对复兴可复用有翼航天器具有重大意义。
  追溯起来,X-37已经有十个年头的历史。从最初美国空军的SMV(空间机动飞行器),到X-40A试验机,到项目终止并合并到NASA计划中的X-37,然后又由于种种原因遭到削减和取消,最终又回到空军和DARPA,X-37的曲折历史折射了美国对发展新的可复用航天器的态度变化。其实,这期间X-33、X-34、X-38等项目的命运也同样如此。最近两年,X-37的研发在空军的“快速反应能力”计划下进展顺利。今年年初以来,X-37大气试验机使用Scaled的“白骑士”载机(“太空船一号”的载机)进行了一系列的滑翔和跑道降落试验。现在宣布08年进行轨道试验,无疑表明取得了理想的试验结果。X-37B将由波音建造。
  如果X-37B试验成功,将使美国军方获得低成本、快速发射的能力,以及对航天器进行轨道维修的能力。无疑,这就是潜在的太空战能力。另一方面,如果进展顺利,NASA可能会继续参与此计划,也不排除发展商业应用的可能。对中国来说,无论在军事上还是市场上它都会使我们面临重大挑战。同时,它也可以启发我们去思考,降低发射成本、增强进入太空的能力,或者是发展空间站并进军月球,到底哪个应该获得更高的优先级?
 
 
图:白骑士机腹下的X-37大气试验机
X-37B:第一种小型航天飞机

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