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专访古生物学家:我会带着远古的视角欣赏风景

(2019-08-20 23:17:32)
标签:

古生物学家

分类: 人物访谈
  “假如人们可以穿越回过去,
  我会写一本三叠纪旅行指南。”
  史蒂夫·布鲁萨特(Steve Brusatte)
  爱丁堡大学的古生物学家
  他的工作就是像享游达人一样满世界寻找恐龙化石
  我最喜欢的博物馆大多数人应该都不知道:伯比自然历史博物馆,就在伊利诺伊州的罗克福德。我在那儿长大,也大概就是从那时起,我逐渐对恐龙感兴趣。那座博物馆拥有目前为止最完整的“青少年”霸王龙骨架。它很漂亮:像吉普车那么大,腿细长,牙齿也没有公交车大小的成年霸王龙吓人。
  电视里考古发掘的老一套情节,就是类似《夺宝奇兵》里的某个人物在沙漠中拭去骨头上的沙土,但最让我兴奋的发现出现在苏格兰斯凯岛。我和同事从邓塔姆的野外现场返回,途中注意到一块汽车轮胎大小的岩石上面有个坑。环顾四周,我们发现到处都有这样的东西,这才恍然大悟,我们发现了恐龙的足印。足印是1.7亿年前雷龙属的巨型长颈恐龙留下的,它们当时正趟过潟湖的浅水滩。
  找到一块化石的时候,你可能是古往今来第一个注意到它的人。它的年龄可能有几百万年、几千万年甚至几亿年,是早已消失的世界的线索。其中的含义既让人欣喜若狂又令人自觉渺小。
  玛丽·安宁当年并未得到应有的认同,但如若没有她,就没有我们的古生物学。她有一双寻找化石的慧眼,而且(200多年前)幸运地出生在至今仍是英国化石之乡的多塞特郡莱姆里吉斯。你也可以像她一样,沿着海滩走一走,在沙粒和卵石中寻找骨头,或者用锤子或凿子敲开一块岩石,寻找菊石之类的甲壳化石。
  很多石灰岩都含有小化石,如果你知道要找什么,它们就会冒出来。在佛罗伦萨游览文艺复兴时代的教堂(如花之圣母大教堂)等建筑时,我目瞪口呆地发现墙壁、柱子、地板,甚至圣坛里面都有白垩纪的卷壳。
  我和大家一样,喜爱山间的美景,不过我会带着远古的视角观赏风景。意大利亚平宁山脉的中世纪城市古比奥外边有一条令人叹为观止的古罗马高架引水渠,然而对我来说,水渠跨过的石灰岩峡谷更有意思。谷内有一层薄薄的黏土,20世纪70年代被地质学家沃尔特·阿尔瓦雷斯用来解释恐龙灭绝之谜。阿尔瓦雷斯从黏土中采集的样本富含铱,一种在地球上相当稀有而在外太空非常常见的元素,由此提出“小行星撞击地球说”。
  如今我们正处于古生物学研究的黄金时代——平均每周都有一种新物种被发现,因为这门学科已经成为全球科学。曾经,它只是属于重点大学里少数贵族的领域,而今已经完全实现多元化。中国是研究的热点地区:这个国家正在飞速发展,建筑奠基和开路时经常有恐龙遗迹被发现。
  假如人们可以穿越回过去,我会写一本三叠纪旅行指南。那是个超级大陆的年代,最早的恐龙正在进化。它们用了很长时间才统治世界,因为与它们同时期进化的动物也不少:最早的鳄鱼、哺乳动物、乌龟和翼手龙。四处游历,记录一个与我们今天所处的世界截然不同的世界,应该非常有趣。
  
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  从此不会错过世界的每一个角落
  
 

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