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“果壳明日之星”--黄冬首次披露智能路由器诞生经历

2014-01-09 13:38:28评论 it

鈥湽敲魅罩氢--黄冬首次披露智能路由器诞生经历

本文转自《时间线》2014年1月封面专题文章


如果套用一下最近流行的系列搞笑漫画“妈妈再打我一次”,那么智能路由的版本可能会是这样的:

 

-女儿,来帮妈妈看看怎么又连不上网了?

 

-这台设备负责在开放式系统互联参考模型底部三层的链接,每个数据帧在询问最佳传输路径时无响应,导致数据无法有效地传送到目的站点。需要改善优化选择最佳路径……

 

啪!-说人话!

 

-重启一下路由……

 

虽然是玩笑,但这多少呈现出果壳决定改革路由器的初衷。

 

“上述情况,几乎每人每天都会遇到。”果壳电子副总裁、智能路由产品负责人黄冬对时间线君说。

 

用户根本不知道这个盒子是什么,它怎么了,遇到问题该怎么办,以至于,大部分路由器的下场,都是在墙角积灰,与用户零沟通。

 

于是,果壳电子酝酿了一场路由变革,最直观的结果便是,路由上那块醒目的触摸屏。

 

不过,路由器,真的需要触屏吗?

 

革命从路由开始

 

黄冬早在2012年底便接到果壳电子 CEO 顾晓斌邀请,负责路由器研发。


彼时,这位前土豆网 CTO 正在广泛关注其他智能硬件,比如智能机顶盒、可穿戴设备、智能家居等,但并未将目光聚焦在路由器上。


甚至,直到2013年5月他决定加盟果壳电子、开始创业时,还花了大约3个月时间,在珠三角和沪宁杭地区,接触大量其他软硬件创业者,和他们聊了各式各样的硬件酷玩。

 

但也正是这段和大批创业者密集沟通的经历,让黄冬又将目光投回了路由器。“我发现,几乎所有人都有联网的困难。不仅普通用户,连创业团队也不例外。”


黄冬认为,任何设备都值得智能化,联网是智能的必须。既然传统路由器问题百出,那它无疑就亟待革命:“我就先革它的命吧!”

 

在他看来,颠覆传统路由,改进人机交互是第一步。

 

将路由器上与上网相关的信息,用屏幕呈现给用户,如此,用户就可以知道自家网速情况,比如网速变慢,是被人蹭网了、电信端网速问题,还是家中其他成员在看P2P 视频,或者别的原因。进而,通过触屏,还能自行管理自家网络,比如将蹭网者永久拉黑,甚至自行分配带宽资源。

 

黄冬这些想法,颠覆了果壳电子甚至盛大此前的路由研发思路:传统性能、价格和营销,都不该是智能路由的重点,能抓住用户痛点的功能革新才是。

 

这个新思路也很快获得投资人、盛大首席运营官陈大年的认可,他甚至亲自和黄冬一起,完成了果壳智能路由的商业计划书。

 

由此,这家有盛大和陈大年投资背景的智能硬件创业公司,以功能革新者的姿态,闯入已然有着小米、百度、360这些巨头竞相角逐的路由器大战中。

 

而这场大战,则事关智能硬件时代的互联入口之争。

 

巨人没有肩膀

 

黄冬在决定自主研发有触屏的路由器之前,分别联系过这条生产链上的两大角色:代工厂和芯片供应商,希望在将需求告知后,对方能研发完成。


但两边接触下来,结果十分出乎他的意料。

 

代工厂拒绝的原因是,他们只能生产,没有研发能力;而如高通、博通和MTK这样知名的芯片研发厂商则回复:我们不该给用户提供有触屏的路由器,理由是“从来没有人这么做过”。

 

希望站在巨人肩膀上、快速推进产品上市的果壳电子,不得已要完全从零做起。而上下游合作伙伴回复中所暗示出的难度,在接下来的研发过程中,黄冬及其团队感受得淋漓尽致。


“最大的难度在于,路由器的芯片上,没有任何显示设备。”黄冬说。计算机显示器有显卡,手机有GPU(图形处理器),但路由上没有这些,团队要用最原始的方式从最底层做起:显示器接口、驱动、图形界面库等等,均要逐个解决。

 

起初,黄冬的团队希望用一个串行总线接口方案实现路由+显示的功能。在全部连接完毕、装好驱动后,却完全不奏效。接到厂商回复称:该总线当年为节省成本,裁剪掉了几个不常用功能,其中就有果壳所需。这个方案因此流产。

 

之后,团队陷入对合适芯片的苦苦寻找中要能支持图形整体输出,运行速度还要够快,前后试过五个方案,却都无疾而终。


“摸索了一个月没进展,我们都灰心了,甚至觉得,这事好像完全不可能。”黄冬回忆到。

 

正向思路上屡屡碰壁,促使团队决定换一个视角。他们找来功能完整的手机芯片,在其上运行此前拟好的路由+显示方案,看究竟是方案问题,还是硬件问题。


一番尝试之后,终于成功。大家再按图索骥,比对着手机芯片上支持方案的接口,去寻找有类似接口的路由芯片。

 

由于最终选定使用的接口较为特殊,他们在寻找合适的显示屏时,也颇费了一番周折。


因为硬件研发的经验不足,硬件工程师又尚未到位,他们甚至说不清自己需要的接口名称,不得不让供应商把所有接口都罗列出来,然后逐个比对。

 

须知,硬件工程师如此关键的角色,是在果壳路由研发开始近2个月后才到位的。


“坦白说,我们本以为这件事会很简单,结果难度出乎意料。”回忆起最初那段几乎毫无头绪的艰苦摸索,黄冬笑着说。现在的果壳路由研发团队有20人左右,软件和硬件研发人员已基本齐全。

 

路由生态

 

触屏是果壳智能路由的核心,其重要性不仅在于人机交互,还在黄冬着意打造的路由生态。

 

在果壳已经研发的、面向整个家庭需求的路由 APP 中,目前已有两款亮相:双重认证和游戏定制优化。

 

前者保护家庭网络不被入侵,供用户在使用中随时管控;后者则让果壳路由被盛大游戏用户称为“盛大终于做了一个让我们也能用得上的硬件”。


简单说,其能满足的用户需求是,当我在打游戏而你在看视频时,如何能让你看视频不影响我打游戏。

 

这其实是360曾在单台 PC 上尝试解决过的问题。


360安全软件提供的游戏模式,可将游戏之外的带宽压到最低,以保证游戏顺畅。


但黄冬认为,这还不够——360的方案只能解决单台电脑上的需求问题,不能协调不同成员间的上网问题。要实现后者,最合适的角色就是路由器了。

 

目前,果壳已和英雄联盟、地下城与勇士、梦幻西游2、魔兽世界、穿越火线等几十款网游合作,其路由器上的游戏定制优化应用,能甄别网络带宽里的游戏资源,让它运行级别最高。以此类推,针对视频、网购、聊天的优化方案,都会陆续推出。

 

为了支撑日后面向家庭安全、存储和娱乐的应用和功能,果壳还扩充了路由器内存。

 

和存储空间通常仅为个位数的传统路由相比,128MB、支持驱动2TB移动硬盘的硬件参数十分显眼。在触屏和生态的思路下,大存储几乎是智能路由的硬性指标了。

 

而黄冬对路由生态的期许,还远不止于软件和应用。

 

“路由器也会有硬件配件,比如插座。”黄冬此前在自己微博上已写过不少令人瞠目结舌的想象:要联网的不止是插座,还有隐形眼镜、电池、矿泉水等等。他暗示,果壳未必在所有硬件上事必躬亲,可与创业者们合作。


这意味着,果壳路由致力于成为智能家居网络中枢,这个定位,和小米路由等其他智能路由的产品战略十分相似。

 

事实上,以智能插座和智能遥控器而知名的智能家居创业公司 BroadLink,也在开发自己的智能路由。

 

从不同起点出发的软硬件公司们,会相会在围绕路由器的产品布局中吗?

 

“触屏只是第一步。”为强化路由的人机交互,黄冬将其触屏显示扩展到手机端的 APP 上,所有与路由相连的终端都可成为交互入口。


他认为,优化的人机交互,能改变路由器的产品性质,让这个此前在墙角积灰的“黑盒子”,能走到用户的眼前,进而营造一个软硬件新生态。

 

果壳的明日之星?


黄冬的路由器团队在果壳电子内部几乎是个独立的存在。


他和带领智能手机、智能手表研发的果壳 CEO 顾晓斌,每天早上都碰个面,彼此为对方提提建议。

 

谈到整个公司的产品布局时,他表示,还没想那么多。


这款智能路由,似乎也的确难与果壳在今年6月发布的智能手表 GEAK Watch、智能戒指 GEAK Ring和两款智能手机,进行太多产品互动,而更像是果壳正式进入智能家居领域的标志产品。

 

“我这个团队之所以相对独立,和果壳其他项目完全没有人员重叠,就是想做一个不依赖其他产品、自身功能就很强而且用户真正需要的东西。”黄冬说。

 

这意味着,没有相关产品支持的果壳路由,需要完全依靠功能取胜。


为进一步打开思路,黄冬正在为果壳路由招募“极客百人团”,广泛听取建议。

 

对这家创业公司而言,的确迫切需要一款能打动用户的明星产品,像安全之于360、手机之于小米那样,为自己撬动用户。

 

在投资人陈大年眼中,果壳智能路由堪此重任。

 

他和黄冬之间达成一个约定:这个项目不管需要多少钱,他都投,没有上限。陈甚至认为,这款产品可以媲美现在果壳做的所有产品。

 

这一方面暗示出果壳对这款路由的信心,另一方面也多少体现出这家公司眼下裹足不前的困境:智能手表发布后,并未如预期那般打动大众市场。

 

那么,目前尚处公测阶段、预期2014年上半年正式开售的果壳智能路由能吗?

 

相较于发烧级别的小米路由、谙熟营销的极路由、背靠云服务和百度影音的小度路由,果壳的最大竞争力,黄冬认为,是触屏。

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