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Netflix会毁掉互联网吗?

(2010-11-11 22:24:27)
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Netflix会毁掉互联网吗?

美国的网络带宽容量可能承受不了所有人访问流媒体电影的需求。
Farhad Manjoo 发表于美国东部时间2010年11月2号下午4:47分,星期二 
9月22号起Netflix开始在加拿大提供流媒体电影服务。这是Netflix在美国以外的第一次尝试,而且由于它并没有向加拿大人经营其传统业务——邮寄DVD,所以前景有待观察。有多少加拿大人愿意每月花7.99美元来享受随时观看Superbad的服务呢?

出人意料的是:根据Sandvine(一家研究网络通讯模式的网络管理公司)的数据,10%的加拿大网络用户在Netflix.com开通一周内访问了该网站。他们不仅仅是访问而且注册并观看了大量了电影。Netflix在线视频的数据流迅速充塞了整个加拿大的宽带网络,其数据流量达到了YouTube的两倍。

不只加拿大,Netflix也在吞噬整个美国的带宽,而且这一现象在不久的将来甚至会蔓延至整个世界。这是Sandvine2010秋季全球互联网现象报告中的大标题,该报告详尽地描述了世界上的人正在用互联网做什么。根据Sandvine,北美家用网络使用高峰时段下行流量的20%被Netflix占据了。这是一个超越了YouTube, ITunes和Hulu的令人惊奇的份额,而通常思维中本应占据大头的点对点文件共享BitTorrent只占据了8%。不久之前有评论怀疑电影业是否会重蹈音乐业的履辙:担心消费者弃正版而选择下载盗版的电影电视节目。三四年过去了,BitTorrent流量剧增,似乎证实了这种怀疑。然而今天Netflix远远超越了BitTorrent,并还在不断发展壮大。

Sandvine自2002年以来每年都会发布宽带使用报告。对过去的报告内容稍作分析就会发现,Netflix超越BitTorrent的过程是与用户使用Internet的方式之改变是有内在联系的。随着时间的推移,我们已经从异步应用逐步过渡到了实时应用。每年我们都花费更多的带宽来下载我们当时所需要的,而较少下载以后才会用到的东西。Sandvine2008年的报告(PDF)显示所有网络流量份额大增的应用都是基于实时数据获取,包括在线游戏,类似于Skype的网络电话,即时消息,网络视频以及可以让你看到网络上录制的TV Show的Slingbox。点对点文件分享是匿名的,开始看电影或者玩游戏前先得花费几个小时下载。在Sandvine2008年的报告里面,点对点流量与上年相比几乎未变,但在2009年却下降了25%。(有PDF)

看来我们更喜欢实时的播放视频,而BitTorrent那种先下载后观看的模式似乎已过时了。对我自己而言确实如此。有一年春天,我很喜欢通过BitTorrent下载电影和电视节目,尽管我知道那是非法的。我安慰自己说之所以如此是因为网上根本找不到合法获得电影和电视节目的渠道。当时Netflix的确提供了一种称为立即收看的流媒体服务,但我认为该公司的此种服务只能在技术上被称为“即时的”,因为在那里能看到的节目和飞机上看到的差不多--都是一些老旧过时的东西。

在过去的18个月里,Netflix从两个方面改进了很多。首先,它和电视网络及电影发行公司签订了协议,该协议使它增加了很多电影和电视节目。当然它不可能有全部或者绝大多数我想要的东西,但是它从不会让我感觉把时间浪费在一些垃圾节目上。其次,Netflix的流媒体服务现在可以在一系列的终端设备上观看,包括电脑、iPhone、iPad、Apple TV、Blu-ray、DVD播放机、Wii、PlayStation 3、Xbox以及很多带有上网功能的电视机等等。这是我喜欢Netflix的一个很重要的因素:我可以在电视上把一部电影看个开头,稍后再在电脑上看一段,最后在晚上睡觉前用我的iPad把它看完。每当我换一种设备后,节目会自动从我上次中断的地方继续播放。没有任何一种其它电影传输载体能达到这种灵活性,包括DVD、BitTorrent、iTunes和Hulu皆是如此。Netflix还在继续扩展它所支持的终端设备,我相信它不会遗漏任何的可能。

当然,现在依然存在一片乌云:会有足够的带宽支持Netflix的不断发展吗?Wired.com的Ryan Singel指出当Netflix占据了20%的网络流量时,它的注册用户数仅占全部互联网用户数的2%。这是一个对ISP的运营策略有重大影响的暗示:既然2%的Netflix用户占据了1/5的北美宽带通信流量那么当高峰时段出现越来越多要看电影的Netflix使用者时会发生什么?

结局也许不会那样可怕。理论上讲,宽带容量不是固定的,当人们开始更频繁地使用Netflix这种极耗带宽的网络服务时,他们倾向于使用更快的网络线路,而后ISP也会相应增加这方面的建设。即使如此,就像我过去所说的那样:美国的宽带是很劣质的。不像其它国家,我们的宽带规划从来都不是为了一个更快,更便宜,以及履盖范围更大的互联网。在一个今年早些时候发布的报告中,Netflix预测其DVD的销售量将在2013年达到高峰,然后将开始下降。Netflix的未来在于互联网,至于互联网能否承担,则是一个公共问题。

2010年11月3日更正:一份这篇文章的早期版本错误地声称Netflix占据了加拿大网络带宽的90%。虽然Sandvine的报告确实指出了Netflix在加拿大网络占用率上的增长,但并未达到90%的程度。另外一个错误是Netflix确实占据了1/5高峰时刻的北美宽带流量。它占据了通信流量的1/5,而不是带宽的1/5。(译者按:假设带宽为10,而当天高峰流量为5,那么Netflix占据了1)

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