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(2004.08.26)回报率最高的青年投资

(2004-08-26 14:37:25)
分类: 五常谈教育

毫无疑问,今天中国青年(当然包括香港青年)的时间投资,回报率最高是学英语。不是计算机,不是商科,不是经济学,不是数学,不是任何自然科学,也不是艺术、文学,而是英语。一般而言,以下功夫每小时算,没有其它知识的收入回报可与英语相比。

昔日美国加州一位仁兄在荒山野岭拾得金块,无意间在酒吧炫耀了一下,消息传开,被人跟踪,引起了历史上有名的寻金热,蜂拥而至的寻金者搞得热闹非常。七十年代初期,某晚在电视上看到以相片示范的寻金热典故。翌日对一位研究生说:「昨晚在电视看昔日加州的寻金热,金矿没有产权界定,但我不相信会有非私产的租值消散,应该是上选的论文题材,你不妨考虑。」这位学生跟进,论文写得好,在国际上成了名。

是不容易解释的现象。今天的神州大地,看其经济发展,纵观天下大势,青年面对的一堆一堆真金白银,不是什么计算机什么高科技,而是英语。一个大学毕业生的月薪二千元左右,懂得上网打字与懂得玩电子游戏差不多,不值钱。英语呢?只要说得通,写得通——与入流还有一段距离——月薪倍升。要学到说得通,写得通这个平庸境界,大约需要一年功夫。这是说,一般而言,花一个小时学英语,其收入回报大约是学习其它知识的两倍。这不是金矿是什么?为什么我们见不到英语的寻金热呢?难道市场的讯息费用真的高不可攀吗?

话得说回来,上述的英语学习回报率,是指中学毕业后下一年苦功的回报,其后再下功夫,回报率会下降。苦学英语一年不是很够用的水平,不足以下笔成文,但可以应酬,可以沟通。这是指国内的青年,不是指香港的。香港的学子,英文中学毕业后成绩差强人意的,其英语水平可以应酬,也即是国内的中学毕业后补加一年英语苦工。国内学英语的回报率比香港的高,因为前者有足以应酬的英语水平的青年很少。

说过了,英文不易学,主要因为字汇多而难用(常用的字比中文多两倍以上,而且重视把适当的字放在适当的地方)。另一项困难,是英语的动词微妙(中文的动词是不用学的)。今天国内认为懂英语的,一般其实不懂。就是那些考托福英文试成绩可观的,用字一塌糊涂,动词错得离谱,不足以应酬也。

英文难学,从足以应酬的一年苦工到可以下笔成文,还要一段长时日,而且要讲一点天赋。英语达到下笔成文,姑勿论是否成家,很值钱,国内及香港动不动在月薪五万以上。香港的高官薪酬高,英语水平好是一个原因。我读过曾荫权与任志刚的英语文字,皆达下笔成文之境。更重要的证据,是八二年回港任职后教出来的学生,今天打工月薪达六位数字的几个,英语皆可下笔成文。

可能不大公平吧,但天下的大势,历史的规律,是不能反抗的。一九五七年我远渡重洋,到北美,那时除了英语,学法语、德语、西班牙语等的学子不少。刚好那时起,世界渐趋大同,到了六十年代中叶,美国大学的博士课程纷纷取消两种语言的起码要求。七十年代,计算机发达,而近十年来的互联网及通讯的发达,为了减低讯息费用,一种共通语言就无可避免地成为国际市场的选择了。

我不认为选英语作为国际的唯一共通语言一定是明智的。英语难学,是负面,但表达力强,是正面。一负一正,正面的价值不一定比负面的代价高。然而,昔日的大英帝国是日不没国,加上先进之邦的知识分子大都懂英语,为了节省他们的学习费用,英语被市场选定为国际语言,不难理解。要推翻这选择看来不可能,因为不会有足够的有学之士一起地接受另一种语言。今天的趋势,是英语愈来愈普及了。

这些年中国的经济发展了不起,在国际上变得举足轻重。每次见到西洋鬼子苦学中文,有点骄傲,但我们不要那样傻,认为再过三几十年,中文会普及天下。鬼子佬学中文是因为他们见到中国的发展,认为懂中文会有可观的收入回报。这不错,但等他们普及地学会中文来与我们沟通,是守株待兔,远不及我们抢先学英语那样高明。

经济贸易上的所需不论,重要的知识投资,懂英语占了很大的便宜。中译的西方书籍虽然频频出现,但到今天还是一小部分,而一般译得不好,误导的机会不小。你要等有足够而又译得好的中译本出现才求取西方的知识呢?还是趁早学英语,不等译本?选择是明显的吧。

香港自从推行母语教育后,学子的英语水平急转直下——这是所有中学教师都知道而又同意的。这笔胡涂帐政府要负责。不容易明白的,是保持英语教学的学生的英语水平也下降了不少。后者似乎是持久地下降了二十多年的效果。电子游戏的盛行可能是一个解释,而更可信的解释是政府设立的教育署管制课本与教法,犯了语文教育的大忌。

国内学子的英语水平实在差。学校一般不重视英语,老师不足可能是原因。有专为学生考外地英文公开试而设的学校,不少学生考得好。但语文这回事,考公开试的成绩与实用之可行是两回事。我自己就没有把握在美国中学的英语公开试考及格,但满有把握教美国中学生的英语老师的老师怎样写英文。

一个补救英语远为不足的办法,是北京容许私办的英语补修学校,不妨指明不能为考试而教,要教实用的。这样,不少香港学子会见有收入可图,立刻学好英语,到国内作教师去也。国内愿意出钱补修英语的男女长幼数以千万计。他们不是不知道金矿所在,只是问津无门而已。

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